Une vie hors catégorie : Rapport Duke Ellington (évaluation)

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Topic: Kunst

Edward Kennedy “Duke” Ellington est reconnu à juste titre comme l’un des compositeurs et musiciens les plus influents de la culture américaine et de la musique de jazz. Son influence sur l’une et l’autre est incommensurable et dûment créditée par le volume impressionnant de récompenses qu’il a reçues de son vivant et à titre posthume, qui incluent, entre autres, les plus hautes distinctions civiles des États-Unis et de la France (Whitaker 269). Tout cela doit être considéré en gardant à l’esprit qu’il a emprunté un chemin relativement peu fréquenté – établir la musique de jazz sur la scène mondiale. Si l’on considère sa vie et sa carrière, qui semblent n’être constituées que de réalisations, on peut facilement parler d’un exemple de réussite. Duke lui-même, cependant, a adopté une approche un peu moins élevée.

Lors de la célébration de son soixantième anniversaire, il a laissé derrière lui l’anthologie des transcriptions de sa musique (Howland 331). Cela signifie-t-il qu’il a désapprouvé la reconnaissance de son travail ? Je ne pense pas. Il était toujours heureux de voir que son travail était apprécié. Était-il un génie éthéré qui se souciait peu de savoir si sa contribution comptait ? Là encore, je pense que c’est peu probable. Il était toujours là pour son public et appréciait toujours que son travail soit loué. Mais il ne s’arrêtait jamais pour s’en émerveiller, choisissant plutôt d’aller de l’avant, sans relâche. Malgré le concept populaire du génie débordant d’idées qui ne peut tout simplement pas contrôler tous les chefs-d’œuvre qui se déversent de lui, Ellington travaillait sans relâche, sans cesse, et de manière productive. C’est, je pense, ce qui a été une réussite pour lui – voir que son travail est apprécié et sentir qu’il peut continuer à le faire.

Bien qu’il soit considéré comme un musicien de jazz révolutionnaire, Duke Ellington a pris ses distances avec ce terme, qualifiant son travail de “musique américaine” ou de “musique nègre”. Selon Tucker, il n’appréciait pas du tout l’idée de catégorisation et soulignait que la musique ne pouvait être que bonne ou mauvaise (Tucker 456). On lui attribue la réputation d’être “au-delà de la catégorie”, une définition introduite par Billy Strayhorn et utilisée depuis par Ellington (Tucker 364). Si le fait de ne pas être lié par des limitations formelles est un trait souvent attribué à la musique de jazz, c’est un principe que l’on retrouve tout au long de la vie et de la carrière de Duke. Il a souvent défié les traditions et les stéréotypes établis. En conséquence, on lui attribue, entre autres, le mérite d’avoir fait évoluer la musique de jazz presque entièrement à lui seul.

Il est un fait qu’avant son émergence, le jazz était la musique principalement jouée par les Noirs, tandis que les performances d’Ellington se sont avérées populaires parmi la population blanche, ce qui était presque inédit à l’époque. Comment y est-il parvenu ? Il est difficile d’isoler une cause unique, mais je pense que cela est dû, au moins en partie, à son ignorance des stéréotypes de la musique noire. Au lieu de les combattre, il les a simplement bannis de sa musique, laissant intactes les valeurs et les expériences afro-américaines. Une approche subtile qui s’est avérée être un succès, préparant l’esprit du public à l’acceptation de la diversité tant artistique que culturelle. Cette approche “hors catégorie” de la vie, ainsi que son énorme productivité, devraient servir d’exemples à tous ceux qui cherchent à réussir.

Ellington a vécu suffisamment longtemps pour que son œuvre soit appréciée à sa juste valeur par le public et les spécialistes. Il a connu un succès retentissant et son influence s’est étendue bien au-delà de son genre musical de prédilection (si tant est qu’il en existe un). Outre la multitude de récompenses déjà mentionnées, dont, entre autres, 12 Grammy Awards, 9 œuvres figurant au Grammy Hall of Fame et d’innombrables honneurs et intronisations (“GRAMMY Hall Of Fame List”), il a été une source d’inspiration pour de nombreux musiciens, dont Miles Davis, Dave Brubeck, Stevie Wonder, Ella Fitzgerald et Louis Armstrong (“Duke Ellington Biography par. 8”). Les standards qu’il a introduits sont désormais fermement ancrés dans la culture populaire, faisant office de tropes dans les médias. Mais sa plus grande réussite est peut-être sa contribution au changement du climat social.

Sans être un activiste politique et sans prendre de position agressive, il a plutôt contribué à la lutte pour l’égalité raciale en mettant l’accent sur l’expérience afro-américaine et en minimisant les stéréotypes raciaux (Cohen 291). Cet objectif n’est pas souvent cité parmi ses réalisations, probablement parce qu’il ne l’a jamais déclaré ouvertement. Mais sa motivation est perceptible dans sa célèbre déclaration : “Mes hommes et ma race sont l’inspiration de mon travail. J’essaie de saisir le caractère, l’humeur et le sentiment de mon peuple” (“Biographie de Duke Ellington” par. 6). Bien qu’il s’agisse davantage d’une réalisation politique, sa valeur artistique ne peut être sous-estimée, si l’on se souvient que la musique de jazz était elle-même victime des tensions raciales aux États-Unis à l’époque, et c’est en grande partie grâce à Ellington qu’elle a été introduite comme un élément majeur de la culture américaine et non comme un produit de niche. Son travail sur la musique de films hollywoodiens, notamment “Anatomie d’un meurtre”, peut également être considéré comme une contribution à cette question, car il s’agit d’un cas rare de musique afro-américaine utilisée comme bande sonore pour un film hollywoodien.

La musique d’Ellington est difficile à caractériser, car il l’expérimentait constamment. Elle ne s’est jamais solidifiée en un modèle reconnaissable qui pourrait être défini, suivant son principe “au-delà de la catégorie”. Au contraire, l’improvisation était sa marque de fabrique. Il était connu pour essayer de combiner les instruments d’une manière inhabituelle. Il recherchait également les musiciens qui utilisaient leur instrument de la manière la plus inhabituelle afin de produire un son aussi unique que possible. Son orchestre était presque entièrement composé de tels “individualistes”, dont James Miley, Ray Nance, Juan Tizol, Ben Webster et Johnny Hodges, entre autres. L’exemple le plus connu est le style de jeu en sourdine caractéristique du groupe, connu sous le nom de “son de la jungle”, introduit dans le groupe par le trompettiste Bubber Miley. On peut en dire autant de son utilisation de la voix comme instrument, notamment dans “Creole Love Call”, enregistré en 1927 avec Adelaïde Hall. Ellington a également ajouté des éléments de musique du monde dans ses œuvres, des motifs africains les plus courants aux passages orientaux, en passant par la musique d’église présentée dans sa série Sacred Concert. Tous ces éléments peuvent être décrits en un seul mot : innovation. Il est intéressant de voir comment l’expérimentation audacieuse d’un homme est presque entièrement acceptée de nos jours comme faisant partie de la norme établie.

Le film “Love You Madly” est une collection d’interviews et de performances d’Ellington et de son groupe. Au lieu de présenter l’intégralité des séquences de concert, le film choisit de suivre l’approche narrative, en écoutant ce que Duke et les membres de son groupe peuvent dire. Décrit par Duke lui-même comme “le meilleur film sur Duke Ellington jamais réalisé” (Ellington 449), il offre un aperçu de l’impact du groupe sur la culture et l’art américains.

Ouvrages cités

Cohen, Harvey G. “The Marketing of Duke Ellington : Setting the Strategy for an African American Maestro “. The Journal of African American History 89.4 (2004) : 291-315. Imprimé.

Biographie de Duke Ellington 2008. Web.

Ellington, Edward K. Music is My Mistress, New York, N.Y. : Da Capo Press, 1980. Imprimé.

Liste du GRAMMY Hall of Fame 2016. Web.

Howland, John. ” Ellingtonia, Historically Speaking “. The Musical Quarterly 96.3 (2013) : 331-338. Imprimerie.

Tucker, Mark. The Duke Ellington Reader, New York, N.Y. : Oxford University Press, 1995. Imprimé.

Whitaker, Matthew C. Icons of Black America, Santa Barbara, Calif. : Greenwood, 2011. Imprimé.