Amerikanische Literatur: Historische Ereignisse und verwandte literarische Werke Essay

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Topic: Amerikanische Literatur

Schriftstellerinnen und Schriftsteller setzen ihre Kreativität oft dann in Gang, wenn sie von bestimmten Ereignissen, Personen oder Dingen so beeindruckt sind, dass sie einen starken Eindruck auf ihre Sinne machen. Die meisten Liebesgedichte werden zum Beispiel zu einem Zeitpunkt geschrieben, an dem sich der jeweilige Autor im Rausch der Liebe befindet oder am tiefsten Punkt der Verzweiflung, weil er von seinem Liebesobjekt zurückgewiesen wurde. Darüber hinaus gibt es historische Ereignisse in der Geschichte des Landes, die einen großen Einfluss auf Dichter und Schriftsteller hatten und sie dazu veranlassten, einige ihrer literarischen Werke zu schreiben. In dieser Abhandlung werden einige literarische Werke behandelt, die von bestimmten Ereignissen oder Perioden in der Geschichte des Landes inspiriert wurden und die einen großen Eindruck auf die jeweiligen Autoren gemacht haben, wie “On a Soldier Fallen in the Philippines” von Stephen Crane, “Democratic Vistas” von Walt Whitman und “Wealth” von Andrew Carnegie.

Stephen Cranes “On a Soldier Fallen in the Philippines” wurde durch den amerikanischen Expansionismus an der Wende zum 20. Kuba, das wegen seiner Nähe und seiner Ressourcen für die USA immer ein wichtiges Land war, stand vor 1898 unter spanischer Kontrolle. Die USA mischten sich ein, indem sie den Kubanern halfen, eine erfolgreiche Rebellion gegen Spanien zu starten, das auch Kolonien im Osten, insbesondere auf den Philippinen, besaß. In einer Demonstration der Seemacht sicherten die USA die Niederlage Spaniens, indem sie die spanische Flotte in der Bucht von Manila zerstörten und die spanischen Streitkräfte vertrieben und die Philippinen von der jahrhundertelangen spanischen Kolonialherrschaft befreiten. Die USA gaben sich jedoch nicht damit zufrieden, sondern hielten, von Expansionsträumen getrieben, an den Philippinen fest, ebenso wie an Guam und Puerto Rico, die sie für 20 Millionen Dollar an Spanien abtraten. Die Eingeborenen hatten jedoch ihre eigenen Vorstellungen: völlige Freiheit von fremder Kontrolle. So kam es zu einem Krieg, der sowohl den Einheimischen als auch den amerikanischen Soldaten das Leben kostete (Boyer & Dubofsky 234-235). Crane missbilligte den Krieg und war der Meinung, dass er aus bösem und sündhaftem Machtstreben geboren wurde, das unnötigerweise das Leben der Soldaten des Landes opferte. In dem Gedicht “On a Soldier Fallen in the Philippines” (Auf einen gefallenen Soldaten auf den Philippinen) fordert er den Leser auf, den toten Soldaten zu ehren, der sein Leben im Kampf für einen Krieg verlor, der angezettelt wurde, anstatt die Nation zu verteidigen. Das Gedicht deutet auf Sarkasmus hin, wenn es den Leser auffordert, dem Tod des Soldaten zu gedenken, aber niemals “eine geflüsterte Andeutung, dass der Kampf, den er kämpfte, gut war; niemals ein Wort, dass das Blut auf seinem Schwert das Blut seines Landes war” (63). Crane will damit sagen, dass der Krieg wegen seiner unehrenhaften Absichten eine große amerikanische Schande war und dass der Tod des Soldaten eine Tragödie war, weil er unter beschämenden Umständen geschah.

Ein literarisches Werk, das von einer der wichtigsten Perioden in der Geschichte des Landes inspiriert wurde, war “Democratic Vistas” von Walt Whitman, das 1871 oder in der Zeit nach dem Bürgerkrieg, der so genannten Reconstruction, geschrieben wurde. Der Bürgerkrieg wurde, wie die meisten wissen, durch die Abspaltung der Südstaaten von der Union ausgelöst, um sich der Abschaffung der Sklaverei zu widersetzen. Die Nordstaaten waren für die Abschaffung der Sklaverei, während der landwirtschaftlich geprägte Süden, der weitgehend auf Sklaven angewiesen war, gegen die Abschaffung war. Nach dem Sieg der Nordstaaten über die Südstaaten begann die Zeit der Reconstruction, in der man sich um die Wiedervereinigung bemühte. Der Wiederaufbau wurde jedoch als gescheitert angesehen, da die wirtschaftlichen Gewinne zwischen dem Norden und dem Süden ungleich verteilt waren und die Assimilierung der Sklaven in die Gesellschaft, vor allem im Süden, nicht erfolgreich war, was zu einer Politik der Rassentrennung (“equal but separate”) führte. Schlimmer noch: Die Probleme, die dem Bürgerkrieg zugrunde lagen, waren auch in der Zeit des Wiederaufbaus in einigen Südstaaten noch aktuell, wenn auch mit anderen Mitteln wie dem weit verbreiteten weißen Terrorismus und der Gewalt. Einige führten das Scheitern auf die Unfähigkeit der Nordstaaten zurück, den früheren Entschluss, den Sklaven echte Freiheit und Gleichheit zu gewähren, in ihrem Bemühen um eine Aussöhnung mit den Südstaaten aus wirtschaftlichen und politischen Interessen umzusetzen (Burton 47-55). Whitman seinerseits beklagt den sozialen Verfall, der seiner Meinung nach diese Zeit kennzeichnet. In seinen “Democratic Vistas” stellt er fest, dass trotz der wirtschaftlichen Gewinne in dieser Zeit die Stärkung des sozialen Gefüges vernachlässigt wurde, und charakterisiert die Epoche als eine “Hohlheit im Herzen”, die nie zuvor in der Geschichte des Landes zu beobachten war. Der Essay beklagt die einseitige Entwicklung zwischen dem wirtschaftlichen und dem geistigen Bereich, so dass, während Städte und Menschen materiellen Reichtum erlebten, Korruption, religiöse Heuchelei, moralischer Verfall und sogar literarische Wichtigtuerei das gesamte Gesellschaftsgefüge durchdringen (21-22).

Mehr als ein Jahrzehnt später gibt Andrew Carnegie dem Leser in seinem 1898 verfassten Essay “Wealth” auch seine Sicht der Dinge in seinem Land wieder. Der Aufsatz ist ein Kommentar zu der ungleichen Verteilung des Reichtums, die zu dieser Zeit in den USA vorherrschend war. Vor dem Bürgerkrieg spielten die USA im Vergleich zur britischen Wirtschaft die zweite Geige, doch nach dem Krieg begann sich dies zu ändern. Die Briten, auf die “mehr als ein Drittel der weltweiten Produktionsleistung und mehr als 25 Prozent des Welthandels” entfielen, wurden plötzlich von den USA überholt, deren Wirtschaft in den 1890er Jahren zu wachsen begann. Die USA übertrafen nicht nur das britische Pro-Kopf-Einkommen, sondern übernahmen auch die Kontrolle über 36 % der weltweiten Produktion und die Führung in der Technologie. Dieser wirtschaftliche Umschwung hatte jedoch einen unerwünschten Nebeneffekt: die wachsende Kluft zwischen Arm und Reich im eigenen Land (Shapiro 55-56). Es war diese Schieflage zwischen den sozialen Klassen, die Carnegie in seinem Essay “Wealth” beschäftigte. Carnegie sieht diese wirtschaftliche Ungleichheit nicht als etwas Schlechtes an, sondern vielmehr als eine Chance, bei der der Reiche seine Beziehung zu seinem armen Mitmenschen pflegen kann. Er begründet das so: “Die ‘guten alten Zeiten’ waren keine guten alten Zeiten. Weder Herr noch Knecht waren so gut gestellt wie heute. […] Aber ob der Wandel nun zum Guten oder zum Schlechten ist, er kommt auf uns zu, wir können ihn nicht ändern, und deshalb müssen wir ihn akzeptieren und das Beste daraus machen” (57). Carnegie verteidigt das Gesetz des Wettbewerbs als notwendige Stimulanz für den neuen wirtschaftlichen Wohlstand, der letztlich mehr Vorteile bringt als nicht und daher akzeptiert und angenommen werden muss. Er belässt es jedoch nicht bei der Akzeptanz und Umarmung dieser Veränderungen, sondern schlägt darüber hinaus einen Weg vor, “das wahre Gegenmittel für die vorübergehende ungleiche Verteilung des Reichtums zu finden” (58), der im Wesentlichen darin besteht, den überschüssigen Reichtum der Reichen an die Armen zu übertragen. Er schlägt jedoch nicht vor, sich dem Kommunismus zuzuwenden, sondern durch die freiwillige Abgabe solcher Überschüsse durch die Reichen an die Regierung, die dann den gesammelten Betrag für öffentliche Projekte und Programme verwendet, die den Armen zugute kommen (57-58).

Dichter und Literaten schaffen ihr “magnum opus” oder große Werke oft in Zeiten der Inspiration. So unterstreichen große Liebesgeschichten und Gedichte oft die Leidenschaften und Emotionen, die ihre Verfasser zum Zeitpunkt der Abfassung der Werke empfinden. In dieser Abhandlung werden einige literarische Werke behandelt, die zu den wichtigsten Zeiten der Geschichte des Landes geschrieben wurden: “On a Soldier Fallen in the Philippines” (Über einen gefallenen Soldaten auf den Philippinen) von Stephen Crane zu einer Zeit, in der die USA in Expansionsstimmung waren; “Democratic Vistas” (Demokratische Aussichten) von Walt Whitman zu einer Zeit, in der das Land während der Zeit des Wiederaufbaus nach dem Bürgerkrieg massive Veränderungen erlebte, und “Wealth” (Reichtum) von Andrew Carnegie zur Jahrhundertwende, als die USA begannen, eine echte Welthegemonie zu erlangen, indem sie die Führung in der globalen Wirtschaft und Technologie übernahmen, allerdings mit dem Nebeneffekt, dass sich die wirtschaftliche Kluft zwischen Arm und Reich vergrößerte.

Zitierte Werke

Boyer, Paul und Melvyn Dubofsky. The Oxford Companion to United States History. Oxford University Press, 2001. Drucken.

Burton, Vernon. Bürgerkrieg und Wiederaufbau, 1861-1877. A Companion to the 19th Century America. William Barney (ed.). John Wiley & Sons, 2006. Drucken.

Perkins. American Literature from the Civil War to Present. Mcgraw-Hill, 2011.

Shapiro, Harold. A Larger Sense of Purpose: Higher Education and Society. New Jersey: Princeton University Press, 2005. Drucken.